La historia de Jimmy Carter y su lucha contra las enfermedades tropicales desatendidas

Sam Whitehead; Jason Beaubien/KHN y NPR

Conflictos de interés

23 de marzo de 2023

Jimmy Carter estaba orgulloso de que Estados Unidos no hubiera iniciado ninguna guerra durante su mandato como presidente.[1] Pero después de dejar el cargo lanzó una guerra contra las llamadas enfermedades tropicales desatendidas, afecciones que la mayoría de los estadounidenses nunca presentarán y de las que tal vez ni siquiera hayan oído hablar.

Enfermedades como filariasis linfática, tracoma, oncocercosis (ceguera del río), esquistosomiasis y particularmente la dracunculosis causada por el nemátodo Dracunculus medinensis o gusano de Guinea.

Los gusanos de Guinea se propagan a través del agua potable contaminada y al comer pescado poco cocido. Los gusanos hembra, que pueden medir hasta un metro de largo una vez que maduran, causan úlceras increíblemente dolorosas, en general en la parte inferior de las piernas y los pies de la persona infectada, a través de las cuales emergen los gusanos.

Puede permanecer en el cuerpo durante semanas o meses, y a veces de forma permanente, dejando a algunas personas incapaces de trabajar y mantener a sus familias.

Si alguien con dracunculosis tiene contacto con el agua, tal vez para aliviar el dolor urente causado por la aparición de un gusano, este puede liberar decenas de miles de larvas, contaminando todo el curso de agua.

El esfuerzo por acabar con esta enfermedad no se basó en métodos de alta tecnología. "La dracunculosis no tiene cura, no hay vacunas contra esta, básicamente todo el esfuerzo de erradicación se basa en el cambio de comportamiento", dijo Kelly Callahan, trabajadora de salud pública que pasó años luchando contra la enfermedad en el sur de Sudán con el Centro Carter,  la organización benéfica que el expresidente y su esposa crearon junto con la Emory University.

Eso ha significado enseñar a las personas en áreas vulnerables a filtrar el agua y brindarles las herramientas de bajo costo para hacerlo.

Otras estrategias incluyen brindar acceso a suministros de agua potable, una mejor detección de casos humanos y animales, limpiar y vendar heridas, evitar que las personas y los animales infectados entren al agua y usar larvicidas para matar a los gusanos.

Gracias a Carter el mundo ha estado increíblemente cerca de acabar con el gusano de Guinea.

"Me gustaría ver al gusano de Guinea completamente erradicado antes de morir. Me gustaría que el último gusano de Guinea muera antes que yo. Creo que ahora mismo tenemos 11 casos. Empezamos con 3,6 millones", expresó Carter en una conferencia de prensa en 2015.

Parecía que el último gusano de Guinea iba a morir antes que el presidente número 39 de Estados Unidos. Luego, hace unos años, científicos descubrieron que el parásito se estaba propagando entre los perros callejeros en Chad y que los babuinos en Etiopía también eran portadores.

Este reservorio de gusanos que se pasó por alto durante mucho tiempo fue un revés para el programa de erradicación global y demostró que matar al último gusano de Guinea sería más difícil de lo que se pensaba.

Además a medida que el número de casos ha disminuido, han surgido nuevos desafíos. En 2018 se detectó la dracunculosis en Angola, un país en donde no se habían registrado casos en el pasado.

Como resultado, en 2019 la Organización Mundial de la Salud (OMS) retrasó su fecha prevista de erradicación de la enfermedad una década completa, de 2020 a 2030.

Los investigadores ahora buscan un tratamiento para los perros infectados y los trabajadores de salud pública han recurrido a nuevas intervenciones, como pagar a las personas para que informen sobre los animales infectados. No obstante, la campaña de Carter ha tenido un éxito notable.

En una entrevista con NPR en 2015 Carter recordó los orígenes de su cruzada. El exzar antidrogas de Carter, Peter Borne, trabajaba en una iniciativa de la Organización de las Naciones Unidas (ONU) llamada Década del agua dulce. Borne fue al Centro Carter para hablar sobre enfermedades olvidadas que se propagan por "beber agua en mal estado". Una de ellas fue el gusano de Guinea.

"La razón principal por la que Borne vino al Centro Carter fue porque no podía conseguir que nadie más abordara este problema. Es una enfermedad despreciable. Y se presentaba en pueblos tan remotos que nadie quería asumir la tarea. Entonces decidimos asumirla", recordó Carter. Eso fue en 1986.

El Dr. Paul Farmer, fundador de Partners in Health y defensor de causas mundiales de salud que falleció el año pasado, habló con NPR en 2019 sobre los esfuerzos de Carter. El especialista señaló que el expresidente merece gran parte del crédito por llevar a la dracunculosis al borde de la erradicación.

"La viruela es la única enfermedad humana que ha sido erradicada. Y si la dracunculosis está justo detrás será gracias a Carter. Quiero decir, hubo millones de casos en los que se involucró después de su presidencia a mediados de la década de los años 80. Y tuvimos menos de 100 el año pasado".

El Centro Carter informó que en 2022 solo hubo 13 casos humanos registrados de la enfermedad, un número provisional que se confirmará oficialmente, probablemente este mes.

"Cuando te enfrentas a un problema como este, como la dracunculosis, tienes que hablar con persuasión a funcionarios del ministerio, figuras políticas, enfermeras, médicos, activistas comunitarios, agricultores y personas que están en mayor riesgo. Carter ha tenido que hablar con persuasión a todas esas personas. Y eso ha sido muy inspirador para muchos de nosotros", puntualizó el Dr. Farmer.

Christopher Plowe, profesor adjunto de medicina en la Facultad de Medicina de la University of Maryland, está de acuerdo en que la defensa de Carter ha ayudado a los gobiernos y las agencias de salud pública de todo el mundo a mantenerse enfocados en erradicar la enfermedad del gusano de Guinea. El Centro Carter también ha contribuido invirtiendo alrededor de 500 millones de dólares desde 1986.

"Creo que deberíamos ser optimistas de que es algo factible. Creo que no deberíamos ser demasiado optimistas sobre lo rápido que ocurrirá", añadió Plowe.

La dracunculosis fue solo uno de los objetivos de la guerra de Carter. La oncocercosis ha sido eliminada de la mayor parte de las Américas y reducida drásticamente en África gracias al trabajo de Carter y el Centro Carter.[2] También se han hecho avances importantes contra otras enfermedades desatendidas, como la filariasis linfática, que provoca una horrible inflamación de las piernas y los genitales.[3]

Aquellos que conocen bien a Carter dijeron que fue su educación en una zona empobrecida del sur lo que lo hizo tener un fuerte sentido de autosuficiencia y sacrificio, y el deber de ayudar a los demás.

Nacido en Plains, Georgia, en 1924, se mantuvo cerca de sus raíces y regresó a casa después de su carrera en la Marina para administrar la granja de maní de la familia. La iglesia fue una parte central de su vida en Plains —enseñó en la escuela dominical hasta los 90 años— y sus amigos dijeron que su fe cristiana lo impulsaba.

"Lo que hizo fue por amor a la humanidad", destacó Linda Fuller Degelmann, cofundadora de Habitat for Humanity, que ha contado a Jimmy y Rosalynn Carter entre sus muchos voluntarios, clavando clavos durante el día y durmiendo en literas durante la noche. Los Carter trabajaron en proyectos de Habitat en 14 países.

En febrero Carter ingresó a cuidados paliativos, renunciando a un tratamiento médico adicional para prolongar su vida. Pero su deceso no significará el fin de su obra. En un comunicado, el Centro Carter se comprometió a continuar la lucha para erradicar al gusano de Guinea.

Cuando la enfermedad llegue a su fin se convertirá en un logro característico de Carter, un logro extraordinario que refleja un principio simple pero profundo de su filosofía personal: "Tratar de ayudarse unos a otros en lugar de estar dispuestos a ir a la guerra uno contra otro".

Este artículo fue producido por KHN y NPR.

KHN (Kaiser Health News) es la redacción de KFF (Kaiser Family Foundation), que produce periodismo en profundidad sobre temas de salud. Junto con Análisis de Políticas y Encuestas, KHN es uno de los tres principales programas de KFF. KFF es una organización sin fines de lucro que brinda información sobre temas de salud a la nación.

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