El Premio Nobel de Medicina es otorgado a pioneros en inmunoterapia del cáncer

Megan Brooks

Conflictos de interés

3 de octubre de 2018

El Premio Nobel en Fisiología o Medicina 2018 se ha otorgado a dos investigadores en cáncer, por su descubrimiento acerca de la manera de aprovechar el sistema inmunitario para atacar células tumorales, lo cual condujo al tratamiento con inhibidores de punto de control inmunitario.

Comparten el prestigioso galardón el Dr. James P. Allison, Ph. D., del University of Texas MD Anderson Cancer Center, en Texas, Estados Unidos, y el Dr. Tasuku Honjo, Ph. D., de la Kyoto University, en Kioto, Japón.

La Asamblea Nobel del Instituto Karolinska ha otorgado el Premio Nobel en Fisiología o Medicina 2018, en forma conjunta, a James P. Allison y Tasuku Honjo.

"Durante más de 100 años los científicos trataron de lograr la participación del sistema inmunitario en la lucha contra el cáncer. Hasta los descubrimientos originales por los dos galardonados, el progreso hacia el desarrollo clínico era moderado.

El tratamiento del punto de control ha revolucionado la forma de atacar el cáncer, y fundamentalmente ha modificado la perspectiva de cómo se puede tratar esta enfermedad", declaró la organización Nobel.

El nacimiento de la inmunoterapia del cáncer

Durante la década de 1990, en su laboratorio en la University of California, en Berkeley, Estados Unidos, el Dr. Allison fue uno de los varios científicos que descubrieron que la proteína CTLA-4 funciona como un freno para las células T. Otros equipos de investigación aprovecharon el mecanismo como un objetivo para tratar enfermedades autoinmunitarias. Sin embargo, el Dr. Allison tenía otras ideas.

Después de desarrollar un anticuerpo que se une a CTLA-4 y bloquea su función, comenzó a investigar si el bloqueo de CTLA-4 a su vez podía desbloquear el freno de la célula T y liberar al sistema inmunitario para atacar células cancerosas. El equipo del Dr. Allison llevó a cabo los primeros experimentos a finales de 1994, y los resultados fueron "espectaculares", señaló la organización Nobel. Los ratones con cáncer se curaron con un agente anti-CTLA-4.

Pronto siguieron resultados clínicos promisorios de varios grupos, y en 2010, un estudio clínico clave demostró efectos notables en personas con melanoma avanzado. "En varios pacientes desaparecieron signos de cáncer residual. Tales resultados extraordinarios nunca antes se habían visto en ese grupo", puntualizó la organización Nobel.

En 1992, el Dr. Honjo descubrió PD-1 (muerte celular programada 1), otra proteína expresada en la superficie de las células T. En una serie de experimentos, el investigador demostró que PD-1 (al igual que CTLA-4) también funciona como un freno para la célula T, pero opera mediante un mecanismo diferente.

En el año 2012, un estudio decisivo demostró la clara eficacia en el tratamiento de pacientes con diferentes tipos de cáncer. "Los resultados fueron espectaculares, dando lugar a remisión a largo plazo y posible cura en varios pacientes con cáncer metastásico, un trastorno que previamente se había considerado básicamente no tratable", informa la organización Nobel.

El trabajo pionero de los doctores Allison y Honjo en el tratamiento con inhibidor de punto de control inmunitario condujo al desarrollo de varios fármacos, entre ellos ipilimumab (Yervoy, Bristol-Myers Squibb), el primero de los inhibidores de punto de control, y los inhibidores de PD-1 nivolumab (Opdivo, Bristol-Myers Squibb) y pembrolizumab (Keytruda, Merck & Co).

En la actualidad se lleva a cabo un gran número de estudios sobre tratamiento con inhibidores de punto de control contra casi todos los tipos de cáncer y se están evaluando nuevas proteínas de punto de control como objetivos.

En 2013 fue seleccionada la inmunología del cáncer como el avance del año por los editores de Science, la revista científica estandarte de la American Association for the Advancement of Science, según se reportó en Medscape Noticias Médicas.

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